Alucinación hipnagógica: lo que necesita saber

OEn la mayoría de las noches, el proceso de conciliar el sueño puede parecer bastante sencillo: en un minuto, eres consciente de ti mismo acostado en la cama y, al siguiente, estás apagado. Pero ocasionalmente, quedarse dormido puede tomar un desvío, y mientras estás en camino a ese estado inconsciente, podrías experimentar una alucinación hipnagógica. Tal vez veas la cara de un amigo o un caleidoscopio de colores parpadeantes, o tal vez escuches el sonido de tu nombre o las voces de un extraño en la distancia. En cualquier caso, se siente urgente, inminente e increíblemente real, no como un sueño, pero ciertamente tampoco como una realidad.

A pesar de lo extraño que pueda parecer este escenario, se estima que las alucinaciones hipnagógicas de algún tipo ocurren en hasta el 37 por ciento de la población y, por lo general, no son algo de qué preocuparse (más sobre eso a continuación). “La mayoría de las veces, se trata de alucinaciones visuales, como ver imágenes en movimiento, formas, caras o escenas, pero también pueden ser auditivas o táctiles”, dice la psicóloga clínica y especialista en sueño Shelby Harris, PsyD, autora de La guía de la mujer para superar el insomnio. “Las personas ocasionalmente sienten como si algo las estuviera tocando, o podrían tener una sensación física como flotar o caer”.

“Una alucinación hipnagógica ocurre en la transición de la vigilia al sueño, ya sea al momento de quedarse dormido o en medio de la noche, si te despiertan”. —Andrew W. Varga, MD, neurocientífico

Completamente distinta de una alucinación relacionada con sustancias o una alucinación ligada a una condición de salud mental, una alucinación hipnagógica “ocurre en la transición de la vigilia al sueño, ya sea justo en el momento de quedarse dormido inicialmente o en medio de la noche, si te despiertas brevemente del sueño”, dice el neurocientífico Andrew W. Varga, MD, médico del Mount Sinai Integrative Sleep Center. Y recibe su nombre del estado de conciencia de transición en el que sucede, llamado hipnagogia.

No debe confundirse con la latencia del sueño (el período de tiempo que tarda en quedarse dormido desde la vigilia total), la fase de hipnagogia es como el medio del interruptor de atenuación, si la luz brillante es la vigilia y la oscuridad es el sueño. A medida que el cerebro se reduce, la prevalencia de las ondas beta de vigilia disminuye y hay un aumento tanto en las ondas alfa de descanso como en las ondas theta aún más lentas típicas del sueño REM de ensueño. Esta combinación crea un entorno cerebral donde las imágenes y los sonidos irreales pueden surgir de maneras extrañamente realistas, al igual que podrías experimentar espasmos musculares involuntarios (también conocidos como sacudidas hípnicas) o casos de parálisis del sueño durante esta etapa de transición.

¿Qué causa una alucinación hipnagógica?

La respuesta corta: la ciencia aún no sabe completamente por qué ciertas personas tienden a tenerlos (o los tienen más a menudo) y otras no. Una explicación es que pueden ocurrir con más frecuencia en personas que experimentan una inmersión más rápida en el sueño REM (también conocido como sueño onírico), pasando por las primeras etapas del sueño demasiado rápido. “La fisiología normal es tal que el sueño REM debería tardar de 60 a 120 minutos en ocurrir desde el inicio del sueño”, dice el Dr. Varga, “pero en algunas condiciones, a saber, la narcolepsia [a condition characterized by sudden attacks of sleep]esa transición puede ser mucho más rápida”.

En términos más generales, cualquier cosa que altere el patrón de su ritmo circadiano (también conocido como el ciclo de sueño y vigilia de 24 horas de su cuerpo) también puede ser culpable. Eso podría ser algo tan aparentemente inocuo como luchar para conciliar el sueño (tal vez debido al estrés o la ansiedad), tener un horario de sueño irregular o pasar toda la noche en vela. O, según la especialista en sueño Angela Holliday-Bell, MD, podría estar relacionado con una afección como el insomnio o trastornos del estado de ánimo como la depresión o el trastorno bipolar. Ciertos medicamentos, drogas y alcohol también pueden aumentar la probabilidad de que ocurran estas alucinaciones, agrega.

¿Alguna vez es preocupante una alucinación hipnagógica?

Por sí solo, por lo general no. “Aunque a veces pueden ser desconcertantes, las alucinaciones hipnagógicas suelen ser totalmente benignas y no hay por qué preocuparse”, dice la Dra. Holliday-Bell.

Pero, debido a que estas alucinaciones lata ocurren en el contexto de ciertas condiciones médicas mencionadas anteriormente, sería prudente buscar otros síntomas potenciales, si ocurren con frecuencia. “Si siente somnolencia excesiva, nota algún síntoma de comportamiento diurno interrumpido o su sueño nocturno se ve perturbado, sería inteligente hablar con su médico”, dice el Dr. Harris.

La mejor manera de evitar que sucedan estas alucinaciones

El simple hecho de saber que no hay una razón médica para intervenir (a menos que determine que son síntomas de una afección subyacente, como se indicó anteriormente) puede ayudar a controlar estas alucinaciones, dice la Dra. Holliday-Bell. “La gente debe saber que estos son fenómenos muy comunes y normales que no aumentan la probabilidad de ningún evento adverso”, dice ella.

Sin embargo, si tener estas alucinaciones te causa estrés o te provoca algo de ansiedad, hay algunos pasos que puedes seguir para reducir su frecuencia. Lo primero en esa lista es regular su horario de sueño y vigilia y asegurarse de dormir las siete u ocho horas recomendadas por noche de manera constante, dice el Dr. Harris.

Hacer algunos cambios simples en su higiene del sueño también puede ayudar a optimizar su sueño y, a su vez, mantener a raya la prevalencia de las alucinaciones hipnagógicas, dice el Dr. Harris: “Un espacio tranquilo, oscuro, fresco y cómodo es muy importante , al igual que limitar cosas como el alcohol y la nicotina dentro de las tres horas previas a la hora de acostarse y la cafeína dentro de las ocho horas”.

Y como con cualquier preocupación relacionada con el sueño, también puede ser útil para controlar su estado mental, agrega el Dr. Harris. Practicar cualquier forma de meditación para reducir el estrés u otro ritual relajante antes de acostarse puede ayudar a garantizar que usted y su cerebro pasen más fácilmente de la vigilia al sueño, sin alucinaciones innecesarias en el camino.

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